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국내외 AI 스타트업 현황

2021-06-30


글로벌 대기업들의 AI 스타트업 M&A가 활발해지면서 AI 스타트업에 대한 관심이 세계적으로 늘어나고 있다. 실제로 구글, 애플 등 거대 기업들이 인공지능 기술과 인재를 확보하고 다양한 산업의 시장 지배력을 향상시키기 위해 공격적인 AI 스타트업 인수합병을 추진하는 모습을 많이 볼 수 있다. 또한 인공지능은 향후 글로벌 경제를 뒤흔들 미래 성장 엔진으로서 활용되며 고성장, 고수익을 창출할 수 있기 때문에 대부분의 국가들이 경쟁력의 원동력으로서 AI 스타트업 중심의 산업 생태계 구축을 노력하고 있다. 이렇게 AI 스타트업이 ‘글로벌 게임 체인저’로 불려지는 지금 인공지능 스타트업 생태계 현황을 살펴볼 필요가 있다.


<세계 AI 스타트업 현황>

 2021년 6월 기준 CB insight의 ‘the complete list of Unicorn Companies’에 따르면 AI 스타트업 중 유니콘 (기업가치 10억 달러 이상) 반열에 오른 기업은 59개로 전체 유니콘(728개)의 8.1%에 해당한다. 산업이 15가지가 넘게 분류되는 유니콘 리스트에서 8.1%는 높은 수치라고 볼 수 있다. 이렇게 AI 스타트업 일부가 유니콘으로 도약할 수 있었던 이유는 첫째, 다양한 산업 분야에 인공지능이 확산되어 범용적인 AI 개발 솔루션 플랫폼에 대한 수요가 증가했고 둘째, 신기술 융합 서비스가 등장했으며 셋째, 국가별 AI 분야 육성 정책에 힘입어 기술이 축적되었기 때문이다.

 AI 유니콘 기업의 분포를 좀 더 살펴보자면 현재 총 2815억 달러 규모의 59개 유니콘 기업 중 약 93%가 미국과 중국 기업으로 구성되어 있다. 중국은 15개의 기업이 약 1773억 달러로 63%를 차지하고 있으며 미국은 28개 기업이 약 836억 달러로 30%를 구성한다. 특히 AI 스타트업 1위인 중국의 Bytedance(TikTok)는 기업규모가 1400억 달러가 넘으며 유일한 헥토콘 (기업가치가 1000억 달러 이상) 기업이다. 중국의 기업들의 스타트업 성장하는 속도는 평균 5년으로 세계 최고 수준이며 그 다음으로는 미국이 평균 7년 정도 소요된다. 또한 중국 정부의 IT 사업 스타트업 육성과 대기업의 AI 기술 투자 확대 분위기의 영향으로 정부 및 민간에게 지원받는 인큐베이팅 기간 역시 매우 짧으며 이에 따른 기업 가치도 빠르게 성장하는 추세이다.

 현재 유망 AI 스타트업 top 100을 기준으로 AI 스타트업은 헬스케어, 소매, 물류, 교통, 교육, 금융 보험 등 15개 산업에 골고루 분포되어 있으며 AI프로세서 개발, 영업 및 CRM, 자연어 처리 연구와 같은 산업 공동 솔루션 개발 기업들도 다수 늘어나는 추세이다. 최근 가장 각광받고 집중되어있는 산업은 AI 플랫폼, 교통, 보안 헬스케어, 금융 분야로 기업들의 성장 속도가 매우 빠르다.

 AI 스타트업은 코로나19 팬데믹 가운데에서도 꾸준히 성장해왔는데 이는 최근 미국 스탠포드 대학 인간중심연구소(HAI)의 ‘AI 인텍스 리포트 2021’ 보고서에서 살펴볼 수 있다. 스타트업 주요 14개국의 국가별 AI 산업 채용현황이 증가 추세이며 AI 인력 수요도 미국, 영국, 캐나다, 호주, 뉴질랜드, 싱가포르에서 증가하고 있다. 민간 투자, 공모, 인수합병, 소액주주 지분 등 AI에 대한 글로벌 총투자는 2020년 총 679억 달러를 기록했고 이는 전년도에 비해 40% 증가한 추세이다. 이렇듯 AI 스타트업은 현재까지 꾸준히 성장하며 향후 유니콘을 이끌어갈 산업으로 여겨지고 있다.


<국내 AI 스타트업 현황>

 국내 AI 스타트업은 자율주행, 의료 등 다양한 응용분야에서 혁신 AI 스타트업이 존재한다. 특히 의료분야는 국내 대 형병원의 안정적인 인프라를 통해 국내 AI 스타트업이 강점을 보여온 분야이다. 미국과 더불어 약물개발에 AI를 가장 많이 투자한 국가이며 게임 산업에도 지속적으로 투자하고 있다. 투자규모 기준 국내 10대 AI 스타트업의 경우 의료, 머신비전, 번역, 클라우드 산업 분야에서 자체 AI 플랫폼을 개발하여 사업 다각화와 글로벌 진출을 추진하고 있다.

하지만 현재 우리나라 AI 스타트업 중 유니콘 기업이 전무하며 세계 100대 유망 AI 스타트업에도 한국 기업은 포함되지 못한 상황이다. 또한 우리나라의 AI 기술력은 AI 선진국가 대비 78% 수준으로 매우 떨어진다. 이에 정부는 데이터와 인공지능 산업을 육성해 2023년까지 글로벌 선도 국가로 도약하는 계획을 가지고 있으며 약 30조원 규모, AI 유니콘 기업 10곳과 전문인력 1만명을 길러내는 목표를 가지고 있다. 하지만 단순히 AI 스타트업 육성을 위한 정책만으로는 성장에 한계가 존재한다. AI 스타트업 시장을 선도하는 미국과 중국처럼 잠재력 있는 기업에 시의적절한 지원방안을 마련하고, 투자의 선택과 집중을 통해 지속적인 성장이 가능한 AI 생태계 구축이 중요하다. 더 나아가 글로벌 AI 유니콘으로의 기업 육성을 실현하여 글로벌 시장지배력을 높이고, 실질적인 고용 및 인재 창출로 이어질 수 있도록 국내 AI 스타트업 성장을 제고해야 한다.

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